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Fossile

« Fossile » défini et expliqué aux enfants par les enfants.
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Poisson fossilisé datant de l'Éocène.
Fossile de fougère datant du Carbonifère supérieur
Un moustique et une mouche emprisonnés dans de la résine fossilisée (ambre) datant de 40 à 60 millions d'années
Les fossiles sont des empreintes ou des restes d'animaux, de plantes ou de micro-organismes du passé qui, au lieu de disparaitre ou se décomposer, se sont naturellement conservés dans une roche sédimentaire. On dit qu'ils se sont pétrifiés, c'est-à-dire transformés en pierre.

Par exemple, un fossile peut être une empreinte de pas, un os, une dent, un morceau de bois, une feuille, de la résine d'arbre ou même un excrément d'animal pétrifié. 

La science qui étudie les fossiles est la paléontologie (ou science de l'ancien). C'est une spécialité de la géologie.

La fossilisation

La fossilisation est le phénomène qui permet la formation des fossiles. Elle se divise en plusieurs étapes.

Par exemple, avec un animal :

  1. L’animal meurt.
  2. Les parties molles (peau, chair, …) se décomposent.
  3. Le plus souvent, l’animal tombe au fond d’un océan, d’un lac ou d’un marécage.
  4. Pendant un long moment, de nombreuses particules que l’on appelle des sédiments se déposent sur les restes de l’animal.
  5. Après des milliers d’années, les sédiments se transforment en pierre ainsi que les restes de l’animal. Le fossile est alors formé.

La fossilisation est un phénomène rare et qui nécessite des milliers d'années.

Intérêt des fossiles

En comparant un fossile avec un être vivant actuel similaire, on peut s’apercevoir qu’ils appartiennent à la même famille. Comme on connait l’être vivant actuel (habitat, mode de vie, …), on peut en déduire certaines informations sur l'être fossilisé.

Trois fossiles d'ammonites
Exemple : les ammonites ressemblent énormément aux nautiles (coquilles). Les nautiles vivent dans les mers chaudes. On peut donc fortement penser que les ammonites vivaient, elles aussi, dans les mers chaudes.

Une fois que l’on sait qu’une famille de fossiles avait des conditions de vie particulières, si l’on retrouve un fossile de cette famille à un autre endroit, on peut déduire qu'elles étaient les conditions de vie et l’environnement à cet endroit (puisqu'on y a retrouvé les fossiles de cette famille). Par exemple, si je retrouve une ammonite dans la cour de l’école, je peux penser qu’il y avait une mer chaude à cet endroit, il y a très longtemps.

Les fossiles sont donc un témoignage direct ou indirect de la vie passée.

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